Flying horse groom Annalynn Koopmans: “Elke vlucht vind ik bijzonder”

Ieder paardenmeisje wil het liefst een beroep met paarden. Dan denk je al snel aan veearts, instructeur, hoefsmid of stalhulp. Maar heb je wel eens gehoord van ‘flying horse groom’? Annalynn Koopmans (26) is flying horse groom en vertelt graag over dit bijzondere beroep. “Ik wilde paarden en reizen combineren; dat is goed gelukt!”

Wie is Annalynn?

Annalynn werd geboren in Nederland, verhuisde op haar 9de naar Zuid-Afrika en woont inmiddels in België. Ze studeerde in zowel Engeland als Nederland. Ze heeft zelf altijd eigen paarden gehad. “Op dit moment rijdt ik alleen recreatief. Ik heb een Hannoveraan van 19 jaar oud en een KWPN’er, die is niet echt geschikt om wedstrijden te rijden zal ik maar zeggen.” Tijdens de verhuizing van Nederland naar Zuid-Afrika namen de ouders van Annalynn hun paarden mee. “Daardoor kreeg ik interesse in dit beroep. Ik wist na de middelbare school niet wat ik wilde worden, maar mijn vader zei dat dit de perfecte job voor mij was. Mijn vader en stiefmoeder hebben me ook echt geholpen om deze weg te kiezen voor mezelf.”

Flying horse groom

Door corona liggen de vluchten op dit moment stil, maar Annalynn staat alweer te popelen om aan de slag te gaan. “Als flying horse groom vang ik de paarden op bij de luchthaven. Ze worden dan uit de trailer of vrachtwagen geladen en worden ingeladen in een container. Die wordt vervolgens in het vliegtuig geladen. De paarden staan meestal tussen allerlei andere spullen, zoals dure auto’s of grote kunstwerken. Ook kunnen er andere dieren zoals apen of kamelen meevliegen, maar dat heb ik zelf nog niet meegemaakt. Ik zorg ervoor dat de paarden rustig blijven tijdens de vlucht en dat ze genoeg water en hooi hebben. Als een paard in paniek raakt geef ik hem een verdoving. Ook kan ik een paard medicatie geven, bijvoorbeeld bij koliek. Ik ben eigenlijk een soort luxere versie van een stewardess, maar dan voor dieren. Ik mag zelf kiezen of ik direct na een vlucht weer naar huis wil of dat ik een paar dagen op de bestemming wil blijven.”

Een klein wereldje

Flying horse groom klinkt misschien als een droombaan, maar helaas kan niet iedereen dit zomaar worden. Annalynn: “Het is een heel klein en hecht wereldje, dus het is heel moeilijk om daar in te komen. Je hebt geen specifieke opleiding nodig, maar zonder opleiding is de kans dat je wordt aangenomen heel klein. Ik heb zelf Equine Science and Medicine gestudeerd in Engeland. Dat is een soort dierenartsassistent maar dan alleen voor paarden. Daarna probeerde ik een baan te krijgen als flying horse groom, maar dat lukte niet. Heel veel mensen willen dat en je moet daarom ook een beetje geluk hebben. Ik ben daarom nog Luchtvaartmaatschappij en Flight Safety gaan studeren, daardoor had ik wat extra’s en was ik anders dan de rest. Toen is het mij gelukt om in dat wereldje te komen en kon ik aan de slag bij European Horse Services. Nu ben ik freelancer en werk ik ook voor andere bedrijven.”

Niet voor iedereen

Een specifieke opleiding heb je dus niet nodig om flying horse groom te worden, maar Annalynn vertelt dat er wel een aantal eigenschappen zijn waarover je moet beschikken. “Je moet veel kennis hebben over paarden, maar een opleiding over paarden is niet nodig. Daarnaast moet je paarden goed kunnen lezen en ze eigenlijk een stapje voor zijn. Daar ben ik zelf erg goed in. Je moet sterk in je schoenen staan, want het is echt een mannenwereld. Ik ken maar twee andere vrouwelijke grooms, de rest zijn mannen. Als je een jonge vrouw bent luisteren ze liever naar iemand anders, dus je moet ook wel een beetje een grote mond hebben.” lacht Annalynn. “Het is ook belangrijk dat je goed kan tegen weinig slaap en een jetlag.”

Paarden en reizen: de perfecte combinatie

“Ik wist dat ik paarden en reizen graag wilde combineren. Dan is flying horse groom natuurlijk het perfecte beroep. Ik vind het heerlijk om bezig te zijn met de paarden. Je krijgt de raarste paarden voor je neus. Ik heb een keer Friese jaarlingen naar Mexico-City gevlogen en Clydesdales naar New York. Daardoor is iedere vlucht weer anders, die variatie spreekt mij ook aan. Maar mijn favoriete gedeelte van het beroep is toch wel het zien van nieuwe plekken en het proeven van andere culturen. Dat is echt een obsessie.”

De paarden

De meeste paarden die Annalynn vervoert zijn wedstrijdpaarden. “Vaak zijn het er dan gelijk meerdere, omdat die paarden allemaal meedoen aan dezelfde wedstrijd. Maar het zijn ook vaak paarden of pony’s die zijn verkocht naar een ander land. Ik heb zelfs een keer een ezel vervoert.” De meeste paarden blijven heel kalm, maar af en toe komt Annalynn een heel nerveus paard tegen. “Het inladen in het vliegtuig is het meest stressvol voor de paarden. De motor draait dan namelijk al en dat vinden paarden vaak wel spannend. Maar 9 van 10 keer gaat het helemaal goed.”

Nerveuze schimmel

Af en toe gebeurt het dat een paard echt niet lekker wordt tijdens de vlucht. “Er was een keer een schimmel die heel nerveus was. De containers waar de paarden in staan tijdens de vlucht zijn maar klein, de paarden kunnen dan niet veel bewegen waardoor de kans op blessures klein is. En als een paard eenmaal in die container staat kunnen ze er niet meer uit. Normaal mag de groom tijdens het opstijgen en landen niet bij de paarden zijn, maar in overleg met de piloten soms wel. Ik had deze schimmel al een verdoving gegeven omdat ze zo bang was, toen ging het even goed. Maar tegen het einde van de reis ging ze liggen in de ‘stal’, terwijl daar de ruimte niet voor is en haalde toen haar oog open. Uiteindelijk ging het paard vlak voor de landing opeens staan, dus dat was heel bijzonder. De wond bij haar oog had gelukkig geen hechtingen nodig. Die vlucht vergeet ik nooit meer.”

Tijdens de vlucht

Tijdens de vlucht zorgt Annalynn ervoor dat de paarden niks tekortkomen. “De grooms moeten ruim 5 uur van tevoren aanwezig zijn om de paarden in te laden. Dat is meestal ’s nachts. Als je met meerdere grooms bent kan je afspreken wie even gaat slapen, maar als je alleen vliegt of met hele bange paarden, dan blijf je de tijdens de hele vlucht wakker. De grooms verblijven in de passagiersruimte achter de cockpit. Normaal gezien (als de paarden niet bang zijn) check je dan om de 2 of 3 uur de paarden. Je krijgt dus weinig of geen slaap, maar moet wel alert zijn. Tijdens de vlucht moet de groom ook nog het papierwerk doen, zoals formulieren invullen en paspoorten checken.”

Elke vlucht is bijzonder

Tot slot vertelt Annalynn: “Ik heb een hele unieke baan; elke vlucht is bijzonder. Het leukste vind ik om tijdens het opstijgen en landen in de cockpit te zitten bij de piloten. Ik ben zo een keer over New York gevlogen, dat was zó indrukwekkend! Mijn favoriete bestemming is tot nu toe Miami, maar het lijkt me heel tof om nog een keer naar Canada te vliegen. Door corona ligt alles nu stil, ik mis het heel erg. Zodra ik mijn vaccinatie heb ga ik zo snel mogelijk weer aan de slag!”

Tekst: Lydia Hagen voor Manegeruiter

Foto’s: Annalynn Koopmans (privébezit)