Len van Eeckhout: “Ik had helemaal geen ervaring met paarden”

Len van Eeckhout rijdt nog maar sinds 2019 paard en heeft bijna 22 duizend volgers op Instagram. Ook is hij bekend op TikTok met maar liefst 122 duizend volgers. Door verschillende blessures tijdens zijn wielrencarrière besloot hij te stoppen als prof en te kiezen voor een nieuwe uitdagende sport: paardrijden.

Stage tussen de paarden

Van Eeckhout had niks met paarden, maar toch wilde hij graag stage lopen in de paardenwereld in de tijd dat hij nog wielerkoersen reed. Hij studeert Biotechnologie en zocht daarvoor een stageplek. “Ik dacht eigenlijk meteen aan een stage in de paarden, via vrienden ben ik bij hengstenhouderij Dekens gekomen. Maar ik kon eigenlijk helemaal niks en dan ook meteen tussen de hengsten, die zijn een stuk moeilijker. Ik had geen enkele ervaring, maar ik vond het wel super leuk.”

Te oud?

“Toen ik stopte met koersen rijden dacht ik: ‘dan wil ik wel iets totaal anders doen qua sport’, iets waar ik echt geen ervaring mee heb, dat maakt de uitdaging groter en leuker. Mensen zeiden tegen mij ‘je bent eigenlijk al te oud om te beginnen met paardrijden’, dat jaar werd ik 20. Dan heb ik juist zoiets van ‘watch me’.”

Competitief

“Eigenlijk vond ik het eng om paarden in de wei te zetten en ik kon niet eens opzadelen in het begin. Na het stoppen met wielrennen in 2019 ben ik een paardje gaan leasen op de hengstenhouderij en leerde ik paardrijden. Inmiddels rijd ik daar ook springwedstrijden mee op 1 meter niveau.” Vanaf 2019 heeft van Eeckhout nog maar zeven lessen in totaal gehad, voor de rest heeft hij leren paardrijden van het kijken naar anderen. “In het begin ben ik vier weken lang elke dag bij mensen hun lessen gaan kijken om beter te worden. Nu kijk ik ook vaak naar trainingen en video’s. Mijn doel is echt om op heel hoog niveau te kunnen rijden. Dat komt denk ik nog door de competitiviteit die ik heb van het wielrennen. Maar dan zou ik veel meer begeleiding nodig moeten hebben, dat ben ik nog wel van plan.”

Blessure

Paardrijden heeft er voor gezorgd dat de ambitieuze ruiter aan zijn andere knie geopereerd moest worden door een blessure. “Maar na de operatie heb ik eigenlijk geen last meer. Met paardrijden heb ik er minder problemen mee dan in de wielrentijd.”

Wielrennen of paardrijden

Of de ex-wielrenner koersen rijden leuker vindt dan paardrijden? “In wielrennen was ik echt heel goed en in paardrijden nog lang niet. Ik wil het wel graag goed kunnen, ik ben erg competitief, maar bij paardrijden is het een heel proces en dat vind ik in deze fase nog minder leuk. Bij het wielrennen is het zo dat je afhankelijk bent van jezelf, hoe hard en hoeveel je traint. Met paarden is dat wel anders, dan moet je alle twee in topvorm zijn en echt een team vormen samen. Ik verwacht altijd teveel van mezelf en dat is in de paarden niet goed.”

Grote verschillen

Als Van Eeckhout video’s terug kijkt van wedstrijden die hij vorig jaar reed, ten opzichte van de wedstrijden die hij nu rijdt, dan ziet hij wel grote verschillen. “Ook mensen in mijn omgeving vinden het knap dat ik in een korte tijd al zo kan rijden, zelf vind ik mezelf alleen nog niet goed genoeg.”

Youtube

Door de vele volgers op social media heeft van Eeckhout een aantal sponsoren. In de toekomst wil hij een YouTube kanaal beginnen. “Een YouTube kanaal kost enorm veel tijd en ik wil dan ook investeren in goed materiaal. Op dit moment wil ik graag alle tijd en geld in het rijden stoppen, om nog beter te worden. Volgend jaar ga ik een andere opleiding doen, wellicht dat ik dan wel meer tijd heb.”

Tekst: Isa Vorkink voor Manegeruiter

Foto’s: Lies Mouton Photography / privébezit