Sable Island: zeehonden helpen paarden te overleven

‘Welkom op Sable Island in de Atlantische Oceaan’. Hier wonen geen mensen meer maar wel een kudde wilde paarden en heel veel grijze zeehonden. 180 Kilometer ten zuidoosten van het Canadese Nova Scotia ligt Sable Island. Het is een lange strook land van 42 kilometer lang en twee kilometer breed, met veel verschuivende zandduinen.

Ongeveer 550 wilde paarden zijn al 250 jaar de ‘beroemde’ bewoners van dit winderige eiland, samen met de grootste kolonie grijze zeehonden ter wereld. De zeehonden zijn in grote aantallen te vinden op de uitgestrekte zandstranden. Vogels, insecten en planten, waarvan sommige nergens anders op aarde te vinden zijn, hebben zich hier aangepast aan de ruige omstandigheden.

Kerkhof

Omdat er meer dan 350 schepen vergaan zijn door de ruwe zee, mist en ondergedompelde zandbanken, heeft het eiland de bijnaam ‘kerkhof van de Atlantische Oceaan’ gekregen. Een populair verhaal is dat de paarden aan wal zijn gezwommen vanaf een van de vele in de buurt liggende scheepswrakken.  Geschiedkundigen geloven echter dat ze opzettelijk naar het eiland zijn gebracht door Britten die Nova Scotia (Nieuw Schotland, Canadese provincie) uit waren gezet in de 18e eeuw.

Drinkwater

De paarden konden zelfstandig overleven van de kleine zoetwatervijvers en plukken helmgras, die verspreid over het eiland te vinden waren. Ze hebben zich aan de oostkant van het eiland, met minder zoet water, aangeleerd gaten in het zand te graven om aan vers drinkwater te komen.

Aantal gegroeid

Biologen maakten op Sable Island een belangrijke stap voorwaarts in het begrijpen van biologische samenwerking op Sable-eiland, namelijk bevestiging van het nauw verbonden zijn van leven. Het aantal paarden is er nu historisch hoog (450 tot 550) vergeleken met de afgelopen 250 jaar (200 tot 400). Een team onder leiding van Philip McLoughlin en Keith Hobson probeerde erachter te komen waar die groei door komt.

Grijze zeehonden

Onderzoeksresultaten lieten een verband zien tussen sterk groeiend aantal zeehonden aan de oostkust van Canada en zoeken naar voedsel door wilde paarden langs de kust van Sable-Island. Grijze zeehonden hebben hun jongen op het eiland. Het aantal is opgelopen van minder dan 1.000 rond 1960 tot bijna 400.000 op dit moment! Ze bemesten de zanderige, winderige graslanden met voedingsstoffen uit de zee. Deze versterken weer de groei van die grassen en de wilde paarden hebben ervoor gekozen om juist dáár te grazen.

Echt interessant

Meer onderzoek is echter nodig om zekerheid te krijgen dat door groei van het aantal zeehonden ook de voortplanting/overlevingskans van de paarden groeit. Metingen bewijzen al dat de zeehonden stikstof toevoegen aan de plantengroei door het eten van vis uit de Oceaan. Ook is duidelijk dat paarden het liefst die bepaalde, met gras begroeide gebieden uitkiezen om te eten. Echt interessant is hoe niet-constante verrijking van grassen, invloed heeft op verplaatsing van de paarden om te eten. Dit laat zien dat oceaan en land, onderling worden verbonden.

De volgende vraag is of stikstof uit de zee terug te vinden is in weefsel of haren van de paarden, waardoor hun voortplanting en overleving kan worden verklaard. Het team heeft bijgehouden hoe de dieren leven. Dit zou een beeld kunnen geven hoe geïsoleerde groepen te behouden.

Bezoekers toelaten

Op Sable Island, beschermd door ‘Parks Canada’, worden pas sinds kort bezoekers toegestaan (van juni tot eind oktober)omdat toegang moeilijk is door de ligging en het weer. Dat maakt de ervaring des te meer bijzonder.

Bron:  sciencedaily / Hoefslag

Foto:  shutterstock