Waarom knikken paarden in stap met hoofd?

Knikken met het hoofd van een paard in de stap, dat is bij velen wel bekend. Dat het dier dit doet in het langzaamste tempo heeft een goede reden, zo ontdekten Duitse onderzoekers. Om het ‘raadsel’ van het knikken met het hoofd van een paard in de stap op te lossen, heeft een team van de Humboldt Universiteit van Berlijn samen met John Nyakatura acht paarden in beeld gebracht.

Besparen energie

Er werden lichtmarkeringen aangebracht bij de in stap geleide paarden binnen een precies gemeten bereik. Daarna werden de gemaakte opnames bestudeerd en afwijkende bewegingen op de computer berekend. Hieruit bleek dat het hoofd van een paard het hoogste punt bereikt als beide voorhoeven de grond raken. Als één voorbeen naar voren wordt gezet, knikt het paard het hoofd naar beneden en bereikt het laagste punt. Als het paard zijn hoofd op een andere manier zou buigen, zou dit 63% meer energie kosten om zijn hoofd en nek te dragen. De knikbeweging is dus niets méér dan een bewegingsmethode om energie te besparen.

Rustig tempo

De energie-spaar-truc die de paarden gebruiken, heeft dus blijkbaar een goede reden. We zien dit ook in het feit dat paarden in de natuur zich meestal verplaatsen in een rustig tempo. Immers, nek en hoofd zijn ongeveer tien procent van de totale massa. Het is dus vrij logisch dat dit deel van het lichaam op een zo goed mogelijke manier te gebruiken. Onderzoeker Nyakatura benadrukt dit nog eens in het tijdschrift ‘Procedure B’ van de Britse Royal Society.

Andere dieren

Paarden zijn overigens niet de enige dieren die het ritmische omhoog en omlaag knikken in hun bloed hebben. Er zijn nog achttien andere dieren waargenomen bij de onderzoeken en men ontdekte: of het een giraffe, koe, buffel of paard is, ze knikken allemaal in de stap met het hoofd om energie te besparen. Zuinig omgaan met energie blijkt dus heel belangrijk en vanzelfsprekend voor meerdere diersoorten.

Bron: Pferderevue

Foto: archief M&RB